Gènes et attitude face à la vie

« Les variations d’un gène altérant l’humeur influencent le fait que les gens adoptent ou non une vision pessimiste ou optimiste du monde », rapporte le Daily Telegraph. Il a dit que les chercheurs croient que les différentes versions du gène peuvent affecter si les gens ont tendance à avoir une «disposition ensoleillée» ou sont attirés vers des aspects plus négatifs du monde. Le journal a rapporté que les scientifiques croient que les résultats pourraient aider à développer de nouveaux traitements pour l’anxiété et la dépression.

Ces résultats proviennent d’une étude qui a examiné la vitesse des réponses de 111 volontaires sains aux bonnes et mauvaises images sur un écran d’ordinateur et quelle version du gène ils avaient. L’étude n’a pas examiné si le gène affectait les réponses des gens aux problèmes de la vie réelle, ou leur risque de développer des problèmes de santé mentale. La personnalité des gens, y compris s’ils regardent le bon côté de la vie, est complexe et est susceptible d’être affectée par différents aspects de leur environnement ainsi que la génétique. Cette étude n’a aucune incidence directe sur le traitement des personnes atteintes de maladies mentales.

D’où vient l’histoire?

Dr Elaine Fox et ses collègues de l’Université d’Essex ont effectué cette recherche. L’étude a été financée par l’Université d’Essex et le Wellcome Trust. L’étude a été publiée dans les Actes de la revue de la Royal Society B.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Cette étude expérimentale a examiné comment les variations génétiques affectent les réponses des gens aux images positives et négatives. Les chercheurs se sont particulièrement intéressés aux variations du gène du transporteur de la sérotonine. La sérotonine est un produit chimique utilisé pour transmettre des messages entre les cellules nerveuses du cerveau (un neurotransmetteur) et le transporteur déplace la sérotonine dans les cellules nerveuses. Le gène transporteur de la sérotonine est connu pour avoir une variation dans la région qui contrôle l’activité du gène (appelé le promoteur). La variation existe dans une forme « courte » et une forme « longue ». Une étude précédente a révélé que les porteurs de la forme courte étaient plus susceptibles de développer une dépression s’ils éprouvaient des événements de vie traumatisants. Les chercheurs de la présente étude ont voulu tester la théorie selon laquelle le gène du transporteur de la sérotonine pourrait être lié au fait qu’une personne se concentre sur un matériel positif ou négatif.

Les chercheurs ont recruté 111 personnes n’ayant jamais reçu de diagnostic de trouble psychiatrique et ne prenant pas de médicaments susceptibles d’affecter leur activité mentale. Tous les participants ont rempli des questionnaires standard qui évaluaient leurs caractéristiques anxieuses et dépressives, ainsi que leur personnalité. Bien que des échantillons d’ADN aient été prélevés chez tous les participants, les données n’étaient disponibles que pour 97 personnes, et seules ces personnes ont été incluses dans les analyses. L’ADN a été analysé pour déterminer si les participants avaient la forme longue ou courte du «promoteur du gène transporteur de la sérotonine». Tous les humains ont deux copies du gène, et peuvent donc porter deux formes courtes, deux formes longues ou une de chaque.

Les chercheurs ont ensuite sélectionné 20 images positives, 20 négatives et 40 neutres à partir d’un ensemble d’images standard. Les participants ont vu des couples de ces images côte à côte sur un écran d’ordinateur. Chaque paire avait une image neutre et une image positive ou négative. De quel côté de l’écran le type d’image a été montré? On a demandé aux participants de se concentrer sur une croix au centre de l’écran pendant une demi-seconde avant de montrer chaque paire d’images pendant une demi-seconde. Les images ont été suivies d’une image de deux points sur le côté gauche ou droit de l’écran. Les points étaient disposés verticalement ou horizontalement et le participant devait indiquer quelle version des points était apparue. Dans ce type de test, la vitesse à laquelle les participants réagissent est supposée être liée au côté de l’écran sur lequel ils se concentrent. Par exemple, s’ils regardent l’image sur la droite et que les points apparaissent sur la droite, les temps de réponse devraient être plus rapides que s’ils regardaient l’image à gauche. Les chercheurs ont donc pris les temps de réponse comme indicateurs de l’image sur laquelle le participant s’était concentré.

Chaque participant a fait 320 de ces tests, avec 720 millisecondes d’écran vide entre chacun. Les chercheurs ont effectué des tests statistiques pour déterminer si le variant du gène du transporteur de la sérotonine porté par chaque participant affectait l’image sur laquelle ils se concentraient (c’est-à-dire combien de temps il leur a fallu pour répondre en fonction de l’emplacement des points). Les chercheurs ont calculé un score représentant le parti pris de chaque participant envers les images positives ou négatives. Ils ont fait cela en soustrayant le temps de réaction moyen quand les points étaient dans la même position que l’image émotive (positive ou négative) du temps moyen où les points étaient dans la même position que l’image neutre. Un nombre inférieur à zéro indique une évitement de ce type d’image (positif ou négatif), un nombre supérieur à zéro indique une préférence pour ce type d’image, et un score nul indique une préférence pour les images neutres émotives.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Les chercheurs ont trouvé qu’il y avait des différences statistiquement significatives dans les temps de réaction selon les variantes du gène transporteur de la sérotonine que les participants portaient, qu’une image négative ou positive soit montrée et la position des points par rapport à l’image positive ou négative (même côté ou côté opposé).

Les participants avec deux longues formes du gène transporteur de la sérotonine ont montré une évitement des images négatives et une préférence pour les images positives. Pour les participants ayant deux formes courtes, ou une forme courte et longue du gène, il y avait une tendance à se concentrer sur le négatif et à éviter le positif, mais cette tendance n’était pas statistiquement significative.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs concluent que les personnes portant deux longues copies du gène du transporteur de la sérotonine montrent une forte tendance à prêter attention aux images positives et à éviter les images négatives qui ne sont pas présentes chez les personnes ayant d’autres composants génétiques. Ils suggèrent que leurs résultats indiquent qu’une «tendance génétique à regarder le bon côté de la vie est un mécanisme cognitif sous-jacent à la résilience générale au stress de la vie en général».

Ils disent que l’absence de cette tendance chez les personnes portant la forme courte du gène « est susceptible d’être liée à la susceptibilité accrue aux troubles de l’humeur tels que la dépression et l’anxiété qui a été rapportée dans ce groupe ».

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Il y a un certain nombre de points à considérer lors de l’interprétation de cette étude relativement petite:

Bien que les chercheurs aient trouvé des différences de tendance à se concentrer sur des images positives et négatives, ils n’ont pas trouvé de différences dans les niveaux de dépression, d’anxiété, de névrose ou d’extraversion entre des personnes de constitution génétique différente. Par conséquent, cette étude ne montre pas que ces variations dans le gène de transporteur de la sérotonine d’une personne affectent ces caractéristiques.

Aucune des personnes ayant participé à l’étude n’avait jamais reçu un diagnostic de trouble de santé mentale et, par conséquent, les résultats pourraient ne pas être représentatifs de ce que l’on trouverait chez les personnes qui souffrent d’un problème de santé mentale. Les résultats ne nous disent pas non plus s’il existe un lien entre le risque de développer un trouble de santé mentale et la variation du gène du transporteur de la sérotonine.

Différentes personnes peuvent interpréter les images de différentes manières, donc ce qui est supposé être négatif pour une personne, peut ne pas être négatif pour une autre. L’étude n’a pas demandé aux participants d’identifier si les images étaient positives, négatives ou neutres pour eux, ce qui complique l’interprétation des résultats.

Les chercheurs rapportent qu’il existe d’autres variations qui se produisent dans le promoteur du gène transporteur de la sérotonine qu’ils n’ont pas évalué.

Il peut y avoir des différences autres que la variation du gène du transporteur de la sérotonine entre les groupes comparés qui sont responsables des différences observées.

Les différences d’attention aux images positives et négatives peuvent ne pas refléter la capacité des gens à faire face au stress de la vie réelle.

La personnalité des gens, y compris s’ils regardent le bon côté de la vie, est complexe et susceptible d’être affectée par une variété de facteurs environnementaux (tels que les événements de la vie et les interactions avec les autres) ainsi qu’une variété de facteurs génétiques. |

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