La chasse aux alternatives aux opioïdes: les chercheurs se tournent vers les substances sensorielles bloquantes de l’océan

Plus de deux millions de personnes aux États-Unis sont dépendantes des opioïdes, avec environ 52 000 décès par surdose en 2015. La crise opioïde du pays pousse les scientifiques et les chercheurs à trouver de nouvelles façons de traiter la douleur, et ils font beaucoup de progrès. Une équipe de chercheurs de l’Université d’Utah Health (U of U Health) a récemment reçu une subvention de 10 millions de dollars du ministère de la Défense pour mener une étude sur l’identification de nouveaux composés pour développer des médicaments non opioïdes contre la douleur.

La douleur a de nombreuses causes, et beaucoup de gens souffrent. Et à cause de la douleur, les gens utilisent des médicaments anti-inflammatoires et des analgésiques pour se soulager et, la plupart du temps, développent une dépendance à l’égard de ces médicaments antalgiques. Selon J. Michael McIntosh, professeur de psychiatrie à U of U Health, la dépendance de la société vis-à-vis des médicaments opioïdes crée une urgence pour trouver des alternatives pour traiter la douleur. Lui et les autres chercheurs impliqués dans l’étude se tournent vers les organismes océaniques qui ont des qualités analgésiques et anesthésiques.

Historiquement, les gens se sont tournés vers les plantes terrestres pour les médicaments, y compris la plante de pavot (opioïde) et l’écorce de saule (aspirine). À la fin, il y a seulement quelques nouveaux médicaments dérivés de la nature. L’étude vise à isoler divers composés d’organismes marins et de leurs venins afin d’identifier le prochain analgésique non opioïde. Ces organismes sont efficaces pour se défendre, même avec le manque de bras et de dents. Les mollusques, les escargots de mer et les limaces ont des mécanismes de défense, y compris du venin, qui engourdissent, assourdissent et paralysent complètement les proies et les prédateurs. L’objectif de l’étude est de comprendre les propriétés de ces types de venin.

Dans un précédent ouvrage intitulé Inhibition des récepteurs nicotiniques de l’acétylcholine α9α10 prévient la douleur neuropathique induite par la chimiothérapie, publié dans les Proceedings de la National Academy of Sciences des États-Unis, l’équipe de recherche a identifié les propriétés analgésiques d’un venin isolé de Conus regius, un petit escargot-cône communément trouvé dans la mer des Caraïbes. Ils visent également à développer un médicament de C. regius qui peut être métabolisé (absorbé) par le corps, produisant l’effet analgésique. L’équipe de recherche actuelle basera ses études sur le travail mentionné ci-dessus. En plus de viser à découvrir des formes de vie marines qui profiteront à l’avenir des médicaments contre la douleur, les chercheurs cherchent également à comprendre les voies biologiques pour réduire la sensation ou l’inconfort de la douleur et de l’inflammation. L’étude vise à créer de nouveaux médicaments qui ont les avantages des opioïdes mais sans les effets secondaires négatifs.

Selon Russell Teichert, professeur agrégé de recherche au département de biologie de l’université, l’équipe ne veut pas trouver un autre médicament qui fonctionne de la même manière que les opioïdes, car il ne se traduira que par les mêmes problèmes et effets addictifs tels que dépression respiratoire (et autres effets secondaires). Dans le cadre de l’étude, ils testeront le venin prélevé en milieu marin sur trois rongeurs de laboratoire capables d’imiter la douleur chez les humains afin d’évaluer son efficacité pour de futurs essais.

La douleur est un processus normal par lequel le corps réagit à quelque chose qui peut nous être nocif. Cependant, la douleur chronique causée par un processus neuropathique anormal est ce que les chercheurs visent à traiter. L’équipe de recherche devrait réussir dans leur nouvelle entreprise, surtout après que leurs travaux antérieurs sur Conus magus ont abouti au développement du médicament Prialt, approuvé par la Food and Drug Administration (FDA) en 2004 pour traiter la douleur sévère causée par le cancer, le sida , chirurgie ratée, et certains troubles du système nerveux central.

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