Les tomates pourpres ‘battent le cancer’

« La tomate pourpre peut vaincre le cancer » rapporte un article en première page du Daily Express, qui prétend que les scientifiques britanniques ont génétiquement modifié les tomates pour créer « le super-aliment sain par excellence ». L’histoire comporte des affirmations audacieuses selon lesquelles la tomate modifiée pourrait protéger contre le cancer, vous garder mince, éloigner le diabète et aider à protéger la vue.

Ces allégations ne sont pas fondées sur les bénéfices observés chez l’homme, mais plutôt sur une étude à petite échelle de souris ayant reçu un extrait de tomates génétiquement modifiées. Les chercheurs ont créé la variété de la tomate en utilisant des gènes provenant d’une plante snapdragon pour produire des fruits riches en anthocyanes (pigments), qui donnent également au fruit son apparence pourpre. Ils ont trouvé que les suppléments de tomates violettes augmentaient l’espérance de vie d’un petit groupe de souris en moyenne de 40 jours. Cette étude ne peut pas déterminer le rôle que ces tomates GM pourraient jouer dans la prévention des maladies chez les humains, comme le suggère le Daily Express. Tous les avantages potentiels de ces tomates GM peuvent seulement être déterminés par d’autres recherches surinfection.

D’où vient l’histoire?

Le Dr Eugenio Butelli et ses collègues du Centre John Innes de Norwich et d’autres instituts de recherche du Royaume-Uni, des Pays-Bas et d’Allemagne ont collaboré à cette étude. Le travail a été financé par l’Union européenne, le Center for Biosystems Genomics (Pays-Bas) et par le Biological and Biotechnological Science Research Council (Royaume-Uni). L’étude a été publiée dans la revue médicale revue Nature Biotechnology.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Il s’agissait d’une étude en laboratoire dans laquelle les chercheurs ont exploré des méthodes pour augmenter les niveaux de «composés bioactifs favorisant la santé» tels que les anthocyanes dans les fruits et les légumes. Les avantages des anthocyanes, un type de pigment naturel (polyphénol), seraient le résultat de leurs propriétés antioxydantes. Les antioxydants peuvent ralentir ou empêcher l’oxydation d’autres molécules dans le corps. Les anthocyanines se trouvent dans les mûres et les myrtilles.

Les chercheurs ont considéré les tomates comme un «candidat idéal» pour ce type d’expérience, car les expériences précédentes de modification génétique sur les tomates ont réussi à augmenter la concentration de flavonoïdes (un type d’antioxydant) dans leur chair. D’autres expériences qui ont augmenté les niveaux d’une enzyme particulière dans les tomates ont augmenté la concentration de flavonoïdes dans la peau de 78 fois.

Les chercheurs ont voulu produire des tomates avec des niveaux améliorés de flavanoïdes dans leur chair. Pour ce faire, ils ont utilisé des bactéries pour transporter deux gènes dans les tomates – les deux sont responsables de la production de produits chimiques impliqués dans l’activation et la désactivation de l’expression d’autres gènes dans les cellules. Ces deux gènes sont appelés Del et Ros1 et se trouvent dans le Snapdragon, où ils travaillent ensemble pour activer la production d’anthocyanes.

Les tomates «génétiquement modifiées» contenant le gène du muflier ont ensuite été cultivées et les chercheurs ont enregistré l’aspect du fruit de la tomate à mesure qu’il grandissait. Ils ont également étudié la teneur totale en anthocyanes du fruit et l’ont comparée aux tomates non génétiquement modifiées. L’anthrocyanine supplémentaire dans les tomates GM leur donne leur couleur pourpre. Les chercheurs ont également extrait les anthocyanes des tomates GM et évalué les propriétés antioxydantes.

Dans une seconde partie de leur expérience, ils ont testé si les tomates GM offraient un avantage par rapport aux tomates ordinaires aux souris qui étaient très sensibles au cancer. Les souris qui manquent le gène Trp53 développent spontanément une gamme de tumeurs à un âge précoce et sont souvent utilisées pour étudier les effets de substances potentiellement cancérigènes. En utilisant ces souris, les chercheurs ont comparé l’espérance de vie de ceux nourris avec un régime normal, ceux nourris avec 10% de poudre de tomate rouge et ceux nourris avec 10% de poudre de tomate pourpre.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Les tomates génétiquement modifiées contenaient des concentrations plus élevées d’anthocyanes totales que les fruits ordinaires dans la pelure et dans la chair. Ils ont trouvé que l’extrait hydrosoluble des tomates GM (qui contiendraient les anthocyanes) avait une quantité d’antioxydants beaucoup plus grande que les tomates ordinaires.

Dans les expériences animales de l’étude, les chercheurs ont constaté que les souris mutantes et sujettes au cancer vivaient en moyenne 142 jours, celles nourries avec des suppléments de tomate rouge vivaient 146 jours, et celles nourries avec des suppléments de tomate violette 182 jours. Ils concluent que la différence de durée de vie était significative entre les souris nourries avec un régime normal et celles recevant un supplément de tomate pourpre.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs concluent qu’ils ont élaboré les niveaux les plus élevés d’anthocyanes encore signalés dans les fruits de tomate et que ces niveaux semblent être suffisants pour donner un effet protecteur substantiel contre la progression tumorale. Ils disent que leurs fruits génétiquement modifiés pourraient être utilisés pour évaluer les effets des régimes riches en anthocyanes sur d’autres maladies. Ils suggèrent également que leurs résultats «soutiennent les arguments en faveur de l’inclusion d’aliments contenant des niveaux élevés d’anthocyanines dans tous les régimes alimentaires à long terme».

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Dans cette étude, les chercheurs ont mis au point une méthode pour modifier génétiquement les tomates ordinaires afin que les fruits qui en résultent contiennent beaucoup plus de pigments anthocyaniques. Ces pigments peuvent agir comme de puissants antioxydants, et étant donné que les propriétés antioxydantes peuvent être impliquées dans la réduction du risque d’une variété de maladies, la méthode sera sans aucun doute utilisée dans d’autres études.

Les anthocyanes peuvent agir comme de puissants antioxydants, dont certains prétendent qu’ils peuvent réduire le risque de diverses maladies. La preuve à cet égard est limitée. Les chercheurs disent que l’activité bénéfique des anthocyanines ne peut pas être liée à leurs propriétés antioxydantes, qui a été revendiquée dans le passé. Au lieu de cela, ils peuvent activer les systèmes de défense et d’autres réactions qui retardent indirectement les «dommages oxydatifs et la progression maligne» impliqués dans le développement des cancers.

Comme cité par le Daily Express, le Dr Lara Bennet de Cancer Research UK estime qu ‘ »il est trop tôt pour dire si les anthocyanes obtenues par l’alimentation pourraient aider à réduire le risque de cancer ».

Les avantages protecteurs de ces tomates ont été testés dans un groupe de 20 souris sensibles au cancer. Bien que cette partie de l’expérience ait révélé que le supplément de tomate pourpre augmentait l’espérance de vie, les petits échantillons utilisés signifient que les résultats peuvent être dus au hasard. Aussi, jusqu’à ce que la tomate soit testée chez l’homme, nous ne pouvons pas être sûrs qu’elle offrira les mêmes avantages, ou qu’il n’y aura pas de dommages imprévus.

Les nouvelles méthodes des chercheurs pour créer des fruits et légumes génétiquement modifiés ouvriront la voie à de futures études. Cependant, avant que les affirmations selon lesquelles ces tomates génétiquement modifiées puissent «vaincre le cancer» puissent être soutenues, il faut poursuivre les recherches sur les bienfaits pour la santé de cette technologie.

En attendant, le conseil actuel est de suivre un régime contenant cinq portions de fruits et légumes par jour.